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The Roman lead tokens in the BnF

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One of the most neglected artefacts from Classical Antiquity are the tokens (so-called ‘tesserae’) from the Greek and Roman/Greco-Roman world. Bronze, lead, and clay tokens were used in Athens during the Classical and Hellenistic periods, and are also found elsewhere throughout the Mediterranean from the Hellenistic age. During the Roman Imperial period, tokens (mainly lead) continued to be used across the Empire by different groups. Ancient tokens have recently been the subject of study by the Token Communities in the Ancient Mediterranean Project (funded by the European Research Council (ERC) under the European Union’s Horizon 2020 research and innovation programme under grant agreement No 678042).1

In Summer 2019, this project led us to study the major collection of ancient tokens kept at the Bibliothèque nationale de France (BnF). The recent digitization of these collections is an opportunity to  present these objects and what they teach us about the ancient Romans.

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  1. You can read more about the project, as well as our findings to date, on our website. []

Les tessères romaines en plomb de la BnF

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Les tessères grecques et romaines constituent probablement un des types d’objets antiques les moins bien étudiés.  Ces jetons en bronze, en plomb et en argile furent en usage à Athènes pendant les périodes classique et hellénistique, ainsi que sur l’ensemble du pourtour méditerranéen à partir de l’époque hellénistique. Pendant la période impériale romaine, des tessères (principalement en plomb) continuèrent à être utilisées par différents groupes dans tout l’Empire. Ces objets ont récemment fait l’objet d’un vaste programme de recherche européen dans le cadre du projet Token Communities in the Ancient Mediterranean Project (financé par l’European Research Council (ERC), programme Horizon 2020 de l’Union Européenne, n° 678042)1.

C’est dans le cadre de ce projet que nous avons étudié les fonds de tessères romaines conservées à la Bibliothèque nationale de France (BnF) durant l’été 2019. La numérisation récente des collections nous donne l’occasion de présenter ces objets et ce qu’ils nous apprennent des Romains de l’Antiquité.

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  1. Pour en savoir plus sur ce projet, consultez le site Internet. []

Plusieurs fonds de tessères antiques de la BnF à présent accessibles en ligne

Tessère romaine en os. 30 mm. Face A, bateau à voile à droite. Face B : VII / ΠΑΡΑΠΛΟΥC / Z (BnF, MMA, Froehner 298).

Un vaste programme de numérisation entrepris en 2019 a permis la mise en ligne de de plusieurs fonds de tessères antiques de la BnF.

Les quelques tessères du fonds grec avaient été numérisées en 2013.

Tessère de Palmyre triangulaire, pour une fête religieuse ? 25×22 mm. Face A : deux serpents entrelacés ; grènetis. Face B : scorpion environné de deux globules ; grènetis (BnF, MMA, Prost 48).

La mise à disposition de plusieurs milliers de ces objets  va de pair avec un renouveau des études qui leur sont consacrées1.

On ne peut qu’espérer que la numérisation de ces riches collections de la BnF accompagne et encourage le regain d’intérêt pour les tessères,  « monuments » modestes et pourtant si riches en informations sur les sociétés de l’Antiquité.

Pour aller plus loin :

  1. Par exemple dans le cadre du projet Token Communities in the Ancient Mediterranean, dirigé par Clare Rowan. Cette brève présentation s’inspire largement des d’informations collectées sur le site du projet. []
  2. À titre d’exemple, il est notable que les deux principaux catalogues des fonds de la BnF datent respectivement de  1900 (M. Rostovtzeff, M. Prou, Catalogue des plombs de l’antiquité, du moyen âge et des temps modernes conservés au département des médailles et antiques de la Bibliothèque nationale. Paris) et de 1905 (P. Dissard, Collection Récamier : Catalogue des plombs antiques (sceaux, tessères, monnaies et objets divers). Paris). []

Des jetons grecs antiques présentés à la BnF pour les 35e journées européennes du patrimoine

     

     

Jetons (ou tessères) grecs. A gauche Athènes, bronze, IVe siècle, 4,10 g ; au droit, tête de lion à droite, au revers, Delta (BnF, MMA, E 1340 = Fonds général 1174). Au centre, cité incertaine, terre cuite, époque hellénistique (?), 2,50 g ; au droit, tête d’Héraclès coiffée de la pean du lion de Némée à droite, au revers, sans type (BnF, MMA, Chandon de Briailles 1945). A droite, Athènes, bronze, IVe siècle, 8,26 g ; au droit, tête d’Athéna casquée à gauche, au revers, Sampi (BnF, MMA, Fonds général 1175).

A l’occasion des 35e journées européennes du patrimoine sur le thème « L’Europe et l’art du partage » qui se tiendront les 15 et 16 septembre 2018, le département des Monnaies, médailles et antique présentera notamment une sélection de jetons grecs antiques. Venez découvrir ces témoins de la vie citoyenne à Athènes et à Corinthe, et discuter de leur histoire avec nous sur le site Richelieu samedi et dimanche de 10h à 19h.

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